Antonio Avenoso es director ejecutivo del European Transport Safety Council (ETSC), una organización sin fines de lucro con sede en Bruselas dedicada a reducir el número de muertos y heridos en el transporte. En diálogo con Tispol (compartido con mutandisonline), se refirió a la incipiente industria de los vehículos que se conducen solos y adviritió sobre sus riesgos.

Por A.A.

Hace unas pocas semanas mi teléfono celular decidió, por su propia voluntad, hacer una actualización automatizada minutos antes de que me pusiera a dar una presentación. Dos horas más tarde, habiendo sobrevivido a la prueba con una máquina prestada, un colega puso las cosas en perspectiva con ese aforismo favorito de la vida de la oficina moderna: “nadie murió”.

Es cierto, es raro que un mal funcionamiento de la computadora sea fatal. Pero nuestras sociedades están ahora a punto de poner las computadoras a cargo de los coches, furgonetas y camiones que conducen en nuestras ciudades -entre ciclistas, peatones y otros usuarios de la carretera- y tomar decisiones de vida o muerte en nuestro nombre. Y los fabricantes de automóviles, en ausencia de una orientación reguladora, ya están tomando decisiones fundamentales que decidirán qué sucede a continuación.

 

En una entrevista reciente para la revista estadounidense y el sitio web Car and Driver, un ejecutivo de Mercedes-Benz a cargo de sistemas automatizados dijo que la prioridad de un vehículo automotriz Mercedes “sería salvar a sus ocupantes”. Si uno está de acuerdo o no con esta elección ética, está bien. Pero lo cierto es que no debería ser una decisión de los fabricantes de automóviles.

 

Un accidente fatal el verano pasado en la Florida es una caso a tener en cuenta. Un propietario de Tesla, al parecer, mientras conducía su vehículo en modo semi-automatizado ‘Autopiloto’, se estrelló en la parte inferior de un gran camión que estaba cruzando la carretera frente a él. Varios hechos son preocupantes. En primer lugar, el coche supuestamente superaba el límite de velocidad en ese momento. Los sistemas automatizados no deben poder romper las leyes establecidas por razones de seguridad. En segundo lugar, el sistema automatizado del coche fue activado a pesar del hecho de que el coche no estaba transitando por una carretera adecuada. El sistema de Tesla era aparentemente incapaz de hacer frente a un gran camión blanco que cruza una carretera en un día soleado en la Florida, que debe ser algo bastante común. Al igual que con la regla teórica “ocupante primero” establecida por Mercedes, Tesla está decidiendo actualmente por sí mismo qué reglas se aplican en cada situación concebible.

 

Así, se corre el riesgo de ingresar en una especie de western sin ley, igual que como sucedió cuando comenzaron a circular los autos convencionales, antes de que se establecieran reglas, como los límites de velocidad, los semáforos y las pruebas de licencia de conducir, para ordenar el caos imperante. Esto podría ser un desastre, un golpe letal para la naciente industria.

 

Un resultado probable es que en pocos años, si la regulación independiente y la aprobación paso a paso de los sistemas automatizados no está en su lugar, un número de muertes de alto perfil causado por los vehículos automatizados será tan horroroso que el público pedirá que los vehículos se retiren de los caminos.

Independientemente de la probabilidad general de que las muertes puedan eventualmente disminuir a medida que las computadoras eliminan gradualmente el error humano y la imprudencia de conducir, un pequeño número de falsos positivos donde el vehículo comete un error y provoca una colisión fatal podría devastar todo. El temor a los “automóviles máquinas de matar” se sentiría de manera similar al terrorismo. Reconstruir la confianza podría ser un gran desafío.

 

Lo que se necesita es un enfoque paso a paso, comenzando con las aprobaciones de sistemas que han demostrado trabajar en escenarios específicos, como autopistas sin cruce de caminos o carreteras.

 

En Europa, deberían ser los gobiernos nacionales, junto con la Unión Europea, quienes establecen las normas, supervisan las pruebas e investigan de forma independiente las colisiones. El entorno regulador actual no está configurado para ninguna de estas tareas en el mundo mucho más complejo de automóviles automáticos. Es hora de que Europa se despierte a los riesgos, así como a las oportunidades de automatización.